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Justin Torres über die Schaffung einer "nachhaltigen und tiefen Auseinandersetzung mit Literatur

Aktualisiert: 5. Okt. 2023

Justin Torres war gerade 31 Jahre alt, als sein erster Roman "We the Animals" für eine literarische Sensation sorgte. Der Roman, der von einem Jungen mit gemischter Herkunft erzählt, der seinen Weg inmitten familiärer Kämpfe und einer aufkeimenden queeren Identität findet, wurde mit dem VCU Cabell First Novelist Award ausgezeichnet und wurde ein Bestseller sowie ein preisgekrönter Film.


Seit seiner Veröffentlichung vor mehr als einem Jahrzehnt hat Torres die Art von breiter, dauerhafter Anerkennung erfahren, die vielen Autoren verwehrt bleibt. Auch die literarische Landschaft hat sich in den letzten zehn Jahren stark verändert; heute ist die Literatur von und über Latinos weiter auf dem Vormarsch. Torres, der seit 2015 Professor für kreatives Schreiben an der UCLA-Abteilung für Englisch ist, setzt sich dafür ein, dass mehr dieser Werke für seine Studenten und für alle Leser zugänglich gemacht werden.


"Ich habe vor kurzem ein Seminar mit dem Titel 'The Latinx Now' abgehalten, in dem wir uns mit Werken befasst haben, die in den letzten fünf Jahren veröffentlicht wurden - und der Lehrplan hätte dreimal so lang sein können", so Torres, Absolvent des Iowa Writers' Workshop und ehemaliger Wallace Stegner Fellow an der Stanford University. "Und das sind Bücher, über die es sich zu diskutieren lohnt: literarische, anspruchsvolle Texte.


Sein zweiter Roman - das experimentelle "Blackouts", das als Finalist für den National Book Award for Fiction nominiert wurde - wird nächste Woche veröffentlicht. Torres, der am 9. Oktober bei Skylight Books an einer Buchvorstellung mit Diskussion, Fragerunde und Signierstunde teilnehmen wird, sprach mit uns über sein neuestes Werk, einige Autoren aus Vergangenheit und Gegenwart, die jeder lesen sollte, und darüber, warum es beim Fortschritt um mehr geht als um Sichtbarkeit.


Ihr neuer Roman "Blackouts" enthält Vignetten, Bilder und Poesie im Dienste der Erzählung. Können Sie mehr über das Buch und die Inspiration dahinter erzählen?


Das Buch besteht im Wesentlichen aus einem Dialog zwischen zwei Figuren: dem Erzähler, der Ende zwanzig ist, und einem viel älteren Mann namens Juan Gay, der auf dem Sterbebett liegt. Sie denken sich Filmhandlungen aus und erzählen sie in der Dunkelheit. Sie erzählen sich gegenseitig Geschichten über ihre Vergangenheit, ihre Familien, ihre Liebhaber - aber Juan erklärt dem Erzähler auch die Geschichte einer großen Studie über Homosexualität, die in den 1930er Jahren stattfand. Es handelt sich um eine reale klinische Studie, die zu einem medizinischen Text mit dem Titel "Sex Variants: A Study in Homosexual Patterns". Wie Sie sich vorstellen können, war diese Art der frühen Sexologie voller pathologischer Ausdrücke und beunruhigender pseudowissenschaftlicher Praktiken - aber dennoch sind die Aussagen der Studienteilnehmer eine faszinierende Lektüre.


Jedenfalls bewahrt Juan ein Exemplar des Buches in seinem Zimmer auf, nur dass die Seiten zu kleinen Löschgedichten geschwärzt wurden. Bilder dieser Löschgedichte und andere historische und persönliche Fotos sind in den Roman eingestreut. Es ist ein etwas rätselhaftes Buch, aber das ist beabsichtigt - eines seiner Themen ist die historische Auslöschung und die Unordnung und Verwirrung beim Blick zurück.


Was hoffen Sie, dass die Leser aus der Lektüre von Blackouts" mitnehmen? Inwiefern unterscheidet es sich von "We the Animals" oder ist es mit diesem verwandt?


Ich hoffe, dass sie neugierig sind - darauf, welche Geschichten noch wiederhergestellt oder aufgedeckt werden können - und ich hoffe, dass sie sich durch die Abrechnung mit all dem, was verloren gegangen ist, bewegt fühlen.


Um die zweite Frage zu beantworten, würde ich sagen, dass Juan eine sehr literarische Figur ist (er hat scheinbar alles gelesen und ist witzig, ironisch und sehr geduldig mit dem Erzähler), während der Erzähler eine Art hungriger Geist ist, der durch sein eigenes Leben driftet. Ein Leser, der Wir die Tiere" gelesen hat, wird viele Überschneidungen zwischen dem jungen, namenlosen Erzähler jenes Buches und dem Erzähler dieses Buches feststellen, und ich denke, die Figur könnte leicht als eine erwachsene Version des Jungen aus Wir die Tiere" gelesen werden - aber es ist nicht unbedingt notwendig, ihn so zu lesen oder Wir die Tiere" gelesen zu haben, um die Dynamik von Blackouts" zu verstehen.


Sie haben als junger Autor große Erfolge gefeiert. Was denken Sie darüber, wie sich die Sichtbarkeit und Rezeption von Latino-Literatur verändert hat?


Jung, sagen Sie? Ha, ich nehme es an. Einerseits bin ich begeistert von der Fülle an Latinobüchern, die heutzutage veröffentlicht werden ... während ich dies schreibe, findet gerade eine Veranstaltung mit John Manuel Arias statt, der ein wunderbares Debüt geschrieben hat. Es gibt Leute wie Manuel Muñoz, Angie Cruz, Javier Zamora und viele andere, die literarische Werke schreiben, die zu Bestsellern werden und Preise gewinnen. Und natürlich kommen auch viele hervorragende Werke von kleineren unabhängigen und Universitätsverlagen. Rigoberto González, selbst ein brillanter Schriftsteller, gibt eine Reihe namens Camino del Sol heraus, in der lateinamerikanische Stimmen und Geschichten veröffentlicht werden.


Andererseits bin ich der Meinung, dass "Sichtbarkeit" in der Kultur derzeit überbetont wird - und, wenn es um Literatur geht, vielleicht eine zu niedrige Messlatte ist. Die Frage ist eher, ob es ein nachhaltiges und tiefes Engagement gibt. Was ist Latino/Latinx/Lateinamerikanische Literatur? (Ich bin unschlüssig, was die Namensgebung angeht.) Welche Traditionen gibt es? Viele Leser können sicher einige der kanonischen Autoren nennen, aber wer sind die Bilderstürmer und Außenseiter? Wie verhält sich die Latinx-Literatur zu anderen Traditionen und ästhetischen Bewegungen in der amerikanischen Literatur, der lateinamerikanischen Literatur, den postkolonialen und europäischen Literaturen usw.?


Ich hoffe, dass mehr übersehene Werke der jüngeren Latino-Vergangenheit neu aufgelegt ... oder neu untersucht werden. Bücher wie Tomás Riveras "...y no se lo tragó la tierra" / "Und die Erde verschlang ihn nicht" oder Jesús Colóns "Ein Puertoricaner in New York" können so viel lehren, nicht nur darüber, wie man die Geschichte der Chicano-Wanderarbeiter oder der puertoricanischen Diaspora verstehen kann, sondern sie waren auch beide brillante Stilisten. Sie können uns viel darüber lehren, wie man eine Geschichte zu Papier bringt; wie man schreibt.


An der UCLA haben Sie innovative Kurse wie "Queering Latinx Literature: Vom Machismo zum Feminismus und darüber hinaus". Was möchten Sie als nächstes unterrichten?


Ich möchte, dass jeder Luis Negrons "Mundo Cruel" (witzig, respektlos) und Rita Indianas "Tentakel" (dystopisch, elektrisierend) liest. Beide spielen in der Karibik und sind im Original auf Spanisch mit ausgezeichneten englischen Übersetzungen. Ich möchte, dass jeder Jaime Manrique liest, sein gesamtes Werk, vor allem aber "Eminent Maricones". John Rechys "City of Night" ist in vielerlei Hinsicht ein "Erstling" - ein bahnbrechendes Buch über das Stricherleben und die Queer-Kultur vor der Steinmauer -, aber es ist auch in Form und Stil brillant. Ich freue mich immer darauf, Emma Perez, Carla Trujillo und Achy Obejas zu unterrichten.



Gil Cuadros' "City of God" ist eines meiner Lieblingsbücher aller Zeiten, und das ist keine Übertreibung; es ist einfach ein Buch, das ich im richtigen Moment gelesen habe, das bei mir geblieben ist und zu dem ich immer wieder zurückkehre. Er starb im Alter von 34 Jahren an den Komplikationen von AIDS. Ich dachte, ich würde immer nur dieses eine Buch von ihm haben, aber dann machte mich mein Kollege Rafael Pérez-Torres vor kurzem darauf aufmerksam, dass er einer der Herausgeber sei, die an der Herausgabe eines neuen Buches mit Cuadros' nicht gesammelten Schriften arbeiten. Er fragte mich, ob ich ein Vorwort schreiben wolle, und ich ergriff die Chance. Das Buch heißt "Mein Körper ist Papier" und wird nächstes Jahr erscheinen. Es ist ausgezeichnet. Ich freue mich schon darauf, es zu lesen und in den kommenden Jahren zu lehren.


Welche Bedeutung haben die UCLA und Los Angeles für Sie und Ihre Arbeit?


Es hat Jahre gedauert, "Blackouts" zu recherchieren und zu schreiben, und die UCLA und insbesondere der Fachbereich Englisch haben mich während der gesamten Zeit auf spektakuläre Weise unterstützt. Jeder im Fachbereich versucht zu recherchieren und zu schreiben - egal, ob es sich um wissenschaftliche oder kreative Arbeit handelt - und als junger Kollege habe ich mich angeleitet und ermutigt gefühlt und wurde allgemein gefördert. Es ist eine Freude, zur Arbeit zu kommen und zu wissen, dass sich alle für Literatur begeistern. Kollegen empfehlen mir Bücher; Studenten und Absolventen erzählen mir, welche Romane ihnen gefallen haben. Und ich liebe es, die Kurzgeschichten zu lesen, die sich meine Studenten für meinen Workshop ausgedacht haben - ein Blick in die Seele der nächsten Generation.



Was L.A. im Allgemeinen betrifft, nun ja ... Ich stamme von der Ostküste. Ich fühle mich immer noch wie ein Neuankömmling, obwohl ich seit fast einem Jahrzehnt in L.A. lebe. Blackouts" spielt in der Nähe, aber nicht ganz in Südkalifornien. Der Roman spielt in einem einzigen Zimmer in der Wüste - ein langer Zwischenstopp auf einer noch längeren Reise, denn der Erzähler wandert von der Ost- zur Westk

üste. Ich nehme an, "Blackouts" ist geografisch gesehen eine Art Übergangsroman; ich war noch nicht bereit, über Los Angeles zu schreiben. Jetzt fühle ich mich bereit, und mein nächstes Buch spielt hier; ich tue mein Bestes, um das einzufangen, was ich von dieser bemerkenswerten Stadt kennengelernt habe - und bin mir immer bewusst, wie viel ich noch lernen muss.

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